Salud comunitaria y medio ambiente en Commerce City-North Denver

Mural in the Commerce City North Denver area

Principales conclusiones

  • El medio ambiente es uno de los muchos factores que pueden influir en su salud.

  • Hay tres cosas que hay que saber sobre las principales preocupaciones medioambientales de la comunidad.

    • El área de Commerce City-North Denver presenta mayor contaminación por partículas finas y problemas respiratorios más graves que el resto del estado.

    • No se espera que los niveles de benceno y ácido cianhídrico que se han medido o estimado en el aire causen impactos nocivos para la salud en el área de Commerce City - North Denver.

    • Los menores de edad de esta zona corren un alto riesgo de intoxicación por plomo. Con el tiempo, el porcentaje de niños con niveles elevados de plomo en sangre ha disminuido. La prevención y las pruebas de detección de plomo continuas se basarán en este éxito.

  • Hay cosas del entorno que usted no puede controlar, pero sí puede tomar medidas para mejorar su salud, la de su familia y la de su comunidad. Una de las cosas más importantes que puede hacer es participar en la toma de decisiones en su comunidad. 

Introducción

En el área de Commerce City-North Denver viven más de 56 000 personas, entre ellas unos 5 000 niños menores de 6 años.

En esta zona vive mucha gente de color: el 60 % de los habitantes se identifican como latinos y el 10 % como negros. En comparación con el conjunto de Colorado, los habitantes de esta zona tienen el doble de probabilidades de tener ingresos más bajos. Aproximadamente la mitad de los hogares son propietarios de la vivienda en la que viven, y más del 40 % de los residentes son multilingües o hablan una lengua distinta al inglés. La fuerza laboral se compone de muchos trabajadores esenciales, siendo los empleos más comunes los de la construcción, la educación, la salud y el comercio minorista. 

Varias industrias importantes y las carreteras en estos barrios contribuyen a la carga de contaminación actual. Además, lugares como Rocky Mountain Arsenal y las antiguas fundidoras son fuentes históricas de contaminantes. Estos y otros sitios han participado en programas federales destinados a reducir la exposición a la contaminación.

Seguimos asistiendo a reuniones con la comunidad para escuchar las preocupaciones de la gente sobre cómo su entorno puede afectar a su salud. Durante las conversaciones con la comunidad de 2020 y 2021, conocimos las principales preocupaciones y hemos reunido información sobre ellas aquí.

Entendemos que sigue habiendo preguntas. Nos comprometemos a escuchar a la comunidad a través de todos los canales posibles y a realizar cambios significativos con base en las aportaciones de la comunidad. Como paso importante, hemos empezado a trabajar con asesores de la zona para poder escuchar directamente a los líderes de la comunidad sobre las prioridades de salud ambiental.  

Cómo puede afectar el medio ambiente a su salud

Todo lo que hay en su entorno - los alimentos que come, el aire que respira, el agua que bebe y las sustancias químicas que le rodean - puede afectar su salud.

    Saber que su entorno está contaminado puede ser estresante, pero no todos los contaminantes tienen efectos nocivos para su salud. Para que una sustancia le afecte, tiene que respirarla, tocarla o tragarla. El hecho de que algo cause un impacto nocivo para la salud depende de:

    • Lo que es.
    • La cantidad con la que se entra en contacto.
    • El tiempo de contacto.
    • La frecuencia del contacto.
    • Si se ha respirado, tocado o tragado.
    • Factores como la edad y la genética.

    Por ejemplo, pasar un rato con la piel expuesta a la luz solar puede ser bueno. El sol ayuda al cuerpo a producir vitamina D y mejora el estado de ánimo. Pero pasar horas todos los días al sol sin protegerse puede perjudicarle de inmediato al provocarle quemaduras solares. También puede perjudicarle más adelante al provocar cáncer de piel.

    A veces, la exposición a una sola sustancia puede causar grandes daños. Sin embargo, lo más frecuente es que los efectos nocivos para la salud dependan de muchos factores tanto internos como externos al organismo. Esas cosas, y su genética, pueden combinarse para causar enfermedades. A menudo es imposible señalar la fuente específica de un impacto sobre la salud.

    Puede controlar mejor algunas de las cosas que causan impactos en la salud de forma más directa.  Por ejemplo, cada uno de nosotros puede tomar decisiones individuales sobre lo que comemos y cuánto ejercicio hacemos.  Pero también podemos trabajar juntos como individuos para influir colectivamente en cuánta contaminación hay en nuestro entorno. La justicia medioambiental se refiere a la participación significativa de todas las personas en las decisiones sobre el medio ambiente. El Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de Colorado (CDPHE, por sus siglas en inglés) se compromete a colaborar con las comunidades de Commerce City-North Denver para reducir las disparidades en la contaminación que pueden afectar su salud.

    Regulación de la contaminación y sus fuentes

    Environmental regulator
    Getty Images

    Existen muchas leyes y reglamentos federales y estatales relacionados con la contaminación de nuestro medio ambiente.

    Las normas regulatorias son requisitos obligatorios que pueden aplicarse a las empresas, los gobiernos estatales o locales, las instituciones sin fines de lucro, los individuos (como los operadores de agua) u otros grupos. 

    Algunas leyes establecen normas para los niveles de contaminantes permitidos en el aire, el agua o el suelo. Por ejemplo:

    • Las Normas Nacionales de Calidad del Aire Ambiente (NAAQS, por sus siglas en inglés), establecen los niveles de seis contaminantes atmosféricos, que incluyen las partículas finas y el ozono, que pueden ser perjudiciales para la salud pública y el medio ambiente.

    A veces, una empresa infringe una normativa o un permiso al emitir más contaminantes de los permitidos. El CDPHE toma estas infracciones con seriedad. La empresa puede tener que pagar multas por las infracciones y, a veces, puede financiar proyectos medioambientales complementarios en beneficio de las comunidades.

    Cuando las empresas infringen la normativa o sus permisos, los equipos de cumplimiento y aplicación de la ley del CDPHE investigan el asunto para asegurarse de que no vuelva a ocurrir. Aunque no todas las infracciones de los permisos afectan necesariamente a la salud pública, el CDPHE se compromete a tomar medidas rápidas para hacer frente a los contaminantes que amenacen la salud o la seguridad pública.

    No todos los contaminantes están regulados. Las agencias federales y estatales revisan la información reciente sobre los contaminantes para determinar si deben incluirse en las regulaciones existentes o en nuevas. 

    Cuando una empresa emite contaminantes por encima del nivel permitido por estas normas, puede aumentar el riesgo de efectos nocivos para la salud en algunos grupos de personas. Sin embargo, el hecho de que alguien experimente efectos nocivos para la salud depende de muchos factores, entre ellos el grado de exposición a un contaminante y su duración.

    Otras leyes y reglamentos se centran en la forma en que los contaminantes llegan a nuestro medio ambiente, estableciendo límites a las fuentes de contaminación. Por ejemplo:

    Utilizando las facultades de la Ley de Aire Limpio, el CDPHE expide permisos para las fuentes de contaminación atmosférica que superan límites específicos. Estos permisos documentan los límites de emisión permitidos, el modo en que la fuente cumplirá con los límites de emisión y los controles que utilizará para reducir las emisiones.  Antes de que una industria pueda verter aguas usadas en un río o lago, debe obtener un permiso del CDPHE que establezca la calidad que debe tener el agua. El permiso suele exigir la realización de pruebas periódicas para detectar contaminantes. Las instalaciones que tratan, almacenan o eliminan residuos peligrosos deben cumplir los requisitos del CDPHE y obtener un permiso para residuos peligrosos. Estos permisos ayudan al CDPHE a hacer un seguimiento de la ubicación y la cantidad de los residuos peligrosos que se manejan. Y lo que es más importante, los permisos garantizan que las instalaciones cumplan con las leyes sobre diseño y funcionamiento, normas de seguridad, control e informes. Los permisos también exigen que las instalaciones elaboren planes de emergencia, que capaciten adecuadamente a los empleados en el manejo de residuos peligrosos, etc.

    Los contaminantes y su salud

    De las conversaciones con la comunidad sabemos que las principales preocupaciones son la contaminación del aire, el plomo, el benceno y el ácido cianhídrico.

    No podemos saber qué causa los problemas de salud de una persona, pero sabemos que diferentes contaminantes están asociados a diferentes problemas de salud. Podemos examinar los niveles de contaminantes y las enfermedades a las que se asocian en su comunidad.

    Contaminación atmosférica por partículas finas

    De dónde procede la contaminación por partículas finas del aire

    La contaminación por partículas finas se refiere a las partículas menores de 2.5 micrómetros. También se les denomina PM2.5. La contaminación atmosférica por partículas finas procede de muchas fuentes diferentes.

    • Algunas partículas van directamente al aire. Pueden provenir de fábricas que queman combustibles fósiles, de actividades de construcción, de la quema de madera y de los gases de escape de los vehículos.
    • Otras partículas se forman al mezclarse los gases del aire. Estos gases pueden proceder de toda la región e incluyen óxidos de azufre, óxidos de nitrógeno, compuestos orgánicos volátiles y amoníaco.
    • Las actividades industriales, que incluyen las de Suncor, son la mayor causa de la contaminación por partículas finas en Commerce City-North Denver.

     

    Commerce City-North Denver tiene niveles de contaminación por partículas finas en el aire superiores a la media.

    Impacto en la salud de la contaminación atmosférica por partículas finas

    Las partículas finas pueden viajar hasta el fondo de los pulmones y entrar en el torrente sanguíneo. Estas partículas pueden causar numerosos efectos sobre la salud, como problemas respiratorios, ataques de asma y problemas cardíacos

     

     

    Los habitantes de Commerce City-North Denver tienen problemas respiratorios más graves que los del resto del estado.

    • Estos problemas incluyen asma y enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).
    • Los adultos de la zona de Commerce City-North Denver tienen niveles de asma similares a los de los adultos de otras partes del estado. Sin embargo, los residentes de Commerce City-North Denver acuden a los servicios de urgencias por asma con mucha mayor frecuencia. El aumento de los niveles de contaminación atmosférica podría ser una de las razones. Además, puede haber diferencias en la gravedad del asma de los residentes o pueden tener menos acceso a los servicios médicos habituales. 

    Benceno

    De dónde proviene el benceno

    El benceno es uno de los muchos compuestos orgánicos volátiles (también llamados COV) a los que las personas pueden estar expuestas cada día. El aire exterior contiene benceno. Los niveles bajos provienen del humo de los cigarrillos, los gases de escape de los vehículos y las emisiones industriales. Los niveles más altos de benceno se encuentran en los sitios industriales, las operaciones de petróleo y gas, las gasolineras y cerca de los autobuses y los grandes camiones. 

     

     

     

     

    El benceno en Commerce City-North Denver proviene principalmente de los coches y los camiones.

    • Hemos calculado las fuentes más importantes de benceno basándonos en la información de los permisos de aire de las fuentes industriales y en los datos sobre la cantidad de tráfico que circula por la zona.

    • El CDPHE midió los niveles de benceno en la zona durante el verano de 2021. 
      Puede ver esos datos aquí. No se espera que los niveles de benceno encontrados sean perjudiciales para la salud de las personas.

    Efectos del benceno en la salud

    • La exposición al benceno durante largos periodos puede causar anemia y leucemia.

    • Las exposiciones breves a niveles elevados de benceno pueden provocar dolores de cabeza, mareos, problemas respiratorios, irritación de la piel y de los ojos.

    Ácido cianhídrico

    De dónde proviene el ácido cianhídrico

    El ácido cianhídrico es un gas incoloro. Las actividades humanas causan la mayor parte del ácido cianhídrico en el medio ambiente. Las fuentes de ácido cianhídrico incluyen las refinerías de petróleo, como la de Suncor, los vehículos y el humo de los cigarrillos..

    Efectos del ácido cianhídrico en la salud
    • Respirar niveles elevados de ácido cianhídrico durante períodos prolongados puede ser perjudicial para la salud. Puede causar dificultades para respirar, dolor torácico, vómito, etc.

    • Respirar niveles muy altos durante periodos cortos puede dañar el cerebro y el corazón y puede causar el coma y la muerte.
       

     

    No se espera que los niveles de ácido cianhídrico en Commerce City-North Denver sean nocivos para la salud de las personas

    • El CDPHE ha tomado muestras de aire y ha utilizado modelos informáticos para calcular la cantidad de ácido cianhídrico que hay en el aire de esta zona. No se espera que los niveles que hemos visto perjudiquen la salud de las personas.

    • El departamento seguirá recopilando información sobre la cantidad de ácido cianhídrico que hay en el aire en los alrededores de Suncor y seguirá evaluando este tema. 

    • En virtud de una nueva ley estatal, Suncor debe instalar monitores en sus límites para medir los niveles de ácido cianhídrico y benceno antes de enero de 2023. Los resultados de esos monitoreos se informarán al público en tiempo real. Durante 2022, los miembros de la comunidad tendrán la oportunidad de hacer comentarios al plan de monitoreo comunitario de Suncor.

    Plomo

    De dónde proviene el plomo

    El plomo es un tipo de metal que se encuentra de forma natural en la Tierra y está en todo nuestro medio ambiente. A partir de la década de 1870, las plantas de fundición históricas, Asarco, Omaha & Grant y Argo, operaron en el área de Commerce City-North Denver.  Como resultado, había niveles elevados de plomo y arsénico en los suelos cercanos al área que se convirtió en el sitio del Superfondo de Vasquez Boulevard y la Interestatal 70 (VB/I-70) y el sitio de limpieza de Asarco Globe.

    El CDPHE y la EPA se asociaron con miembros de la comunidad para eliminar el plomo y el arsénico del suelo en los barrios del norte de Denver. La limpieza duró muchos años e incluyó la sustitución del suelo en los lugares donde había niveles elevados de plomo. En 2014, el CDPHE y sus socios completaron la descontaminación de Asarco Globe. En 2019, la EPA y el CDPHE determinaron que la descontaminación del suelo residencial había concluido en el sitio del Superfondo VB/I-70, y lo que se conoce como Unidad Operable 1 fue eliminado de la lista. 

    Todavía hay otras fuentes de plomo en la zona, como la pintura a base de plomo, el suelo cercano a las carreteras y el plomo de las instalaciones de plomería en las casas antiguas.
     

    Efectos del plomo en la salud

    La exposición al plomo es especialmente perjudicial para los niños pequeños. Puede dañar el cerebro, retrasar el crecimiento y el desarrollo y contribuir a los problemas de aprendizaje. Estos problemas pueden durar toda la vida.

     

    Antes de 2014, los niños de Commerce City-North Denver sufrían más intoxicación por plomo en comparación con otros niños de Colorado. Los altos niveles de pruebas en esta área han ayudado a identificar y prevenir más intoxicaciones por plomo.

    Dado que los niños de esta zona corren un alto riesgo de intoxicación por plomo, hay que seguir realizando pruebas de alto nivel.  

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